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¿Cómo crece el ornitorrinco antes de comer?


De este fascinante documental sobre los monotremas se menciona que el ornitorrinco nace con menos de 1 cm de largo, pero ha duplicado su tamaño al tercer día cuando comienza a mamar. ¿Cómo crece el animal antes de alimentarse?

Seguramente por conservación de la masa debe haber algún proceso alternativo por el cual los materiales sean procesados ​​y absorbidos por el animal joven. ¿Absorbe nutrientes del aire o del entorno circundante? ¿Chupando tierra? ¿Ósmosis?


El video es bastante antiguo y entonces sabían mucho menos sobre la especie. Probablemente tuvieron que hacer algunas conjeturas. Cualquier referencia moderna que encuentre no menciona ningún período de espera antes de amamantar.

Me parece que si este fuera el caso, a estas alturas se estudiaría muy explícitamente, ya que sería una verdadera rareza para un mamífero. Y nos encantan las rarezas del ornitorrinco.

Curiosamente, el ornitorrinco en realidad no tiene dientes para amamantar. En cambio, la leche se extrae a través de la piel y en los surcos del abdomen de donde los recién nacidos pueden beber.


Datos sobre el ornitorrinco

El ornitorrinco es una de las criaturas más inusuales del reino animal. Los ornitorrincos (que es la forma plural correcta, no "platypi") tienen una cola en forma de paleta como un castor, un cuerpo elegante y peludo como una nutria y un pico plano y patas palmeadas como un pato. De hecho, la primera vez que se trajo un ornitorrinco de Australia a Gran Bretaña, la gente no podía creer que fuera un animal real. Pensaron que un tramposo había cosido dos animales, según la BBC.

Los ornitorrincos se encuentran entre los pocos mamíferos venenosos. Los machos tienen un espolón en la parte posterior de las patas traseras que está conectado a una glándula secretora de veneno. Se secreta más veneno durante la temporada de apareamiento, lo que lleva a los investigadores a pensar que las espuelas y el veneno ayudan a los machos a competir por parejas, según el Conservatorio Australiano de Ornitorrinco. El veneno no pone en peligro la vida de los seres humanos, pero puede provocar una hinchazón intensa y un "dolor insoportable".


Contenido

Los equidnas llevan el nombre de Equidna, una criatura de la mitología griega que era mitad mujer, mitad serpiente, ya que se percibía que el animal tenía cualidades tanto de mamíferos como de reptiles. Una explicación alternativa es una confusión con el griego antiguo: ἐχῖνος, romanizado: ekhînos, iluminado. 'erizo, erizo de mar' [4]

Los equidnas son mamíferos solitarios de tamaño mediano cubiertos de pelo grueso y espinas. [5]

Superficialmente, se parecen a los osos hormigueros de América del Sur y a otros mamíferos espinosos como erizos y puercoespines. Suelen ser de color negro o marrón. Ha habido varios informes de equidnas albinos, sus ojos rosados ​​y sus espinas blancas. [5] Tienen hocicos alargados y delgados que funcionan como boca y nariz. Al igual que el ornitorrinco, están equipados con electrosensores, pero mientras que el ornitorrinco tiene 40.000 electrorreceptores en su pico, el equidna de pico largo solo tiene 2.000. El equidna de pico corto, que vive en un ambiente más seco, no tiene más de 400 en la punta de su hocico. [6] Los equidnas usan sus picos electrorreceptivos para detectar lombrices de tierra, termitas, hormigas y otras presas excavadoras. [7]

Los equidnas tienen extremidades cortas y fuertes con garras grandes y son excavadoras poderosas. Sus garras en sus extremidades traseras son alargadas y curvadas hacia atrás para ayudar a cavar. Los equidnas tienen bocas diminutas y mandíbulas desdentadas. El equidna se alimenta abriendo troncos blandos, hormigueros y similares, y usando su lengua larga y pegajosa, que sobresale de su hocico, para recolectar presas. Las orejas son hendiduras a los lados de la cabeza que generalmente no se ven, ya que están cubiertas por sus espinas. El oído externo es creado por un gran embudo cartilaginoso, profundamente en el músculo. [5] A 33 ° C, el equidna también posee la segunda temperatura corporal activa más baja de todos los mamíferos, detrás del ornitorrinco.

El primer dibujo europeo de un equidna fue realizado en Adventure Bay, Tasmania por HMS ProvidenciaEl tercer teniente George Tobin durante el segundo viaje del fruto del pan de William Bligh. [8]

La dieta del equidna de pico corto consiste principalmente en hormigas y termitas, mientras que Zaglossus Las especies (de pico largo) suelen comer gusanos y larvas de insectos. [9] Las lenguas de los equidnas de pico largo tienen espinas diminutas y afiladas que les ayudan a capturar a sus presas. [9] Como no tienen dientes, rompen la comida moliéndola entre el fondo de la boca y la lengua. [10] Las heces de los equidnas miden 7 cm (3 pulgadas) de largo y son de forma cilíndrica, por lo general están rotas y sin redondear, y están compuestas principalmente de tierra y material de hormiguero. [10]

Los equidnas no toleran temperaturas extremas; utilizan cuevas y grietas de rocas para protegerse de las duras condiciones climáticas. Los equidnas se encuentran en bosques y bosques, escondidos debajo de la vegetación, raíces o montones de escombros. A veces utilizan las madrigueras de animales como conejos y wombats. Los equidnas individuales tienen territorios grandes que se superponen mutuamente. [10]

A pesar de su apariencia, los equidnas son buenos nadadores. Al nadar, exponen su hocico y algunas de sus espinas, y se sabe que viajan al agua para asearse y bañarse. [11]

Los equidnas y el ornitorrinco son los únicos mamíferos que ponen huevos, conocidos como monotremas. Se estima que la vida media de un equidna en estado salvaje es de unos 14 a 16 años. Cuando está completamente desarrollada, una hembra puede pesar hasta 4,5 kilogramos (9,9 libras) y un macho puede pesar hasta 6 kilogramos (13 libras). [10] El sexo de los equidnas se puede inferir de su tamaño, ya que los machos son un 25% más grandes que las hembras en promedio. Los órganos reproductores también difieren, pero ambos sexos tienen una única abertura llamada cloaca, que utilizan para orinar, liberar sus heces y aparearse. [5]

Los equidnas machos tienen espolones no venenosos en las patas traseras. [12]

La neocorteza constituye la mitad del cerebro del equidna, [13] en comparación con el 80% del cerebro humano. [14] [15] Debido a su bajo metabolismo y la resistencia al estrés que lo acompaña, los equidnas son longevos para su tamaño. La vida útil más larga registrada para un equidna cautivo es de 50 años, con relatos anecdóticos de individuos salvajes que alcanzan los 45 años. [16] Contrariamente a investigaciones anteriores, el equidna entra en el sueño REM, pero solo cuando la temperatura ambiente es de alrededor de 25 ° C (77 ° F). A temperaturas de 15 ° C (59 ° F) y 28 ° C (82 ° F), se suprime el sueño REM. [17]

La hembra pone un solo huevo correoso de cáscara blanda 22 días después del apareamiento y lo deposita directamente en su bolsa. Un huevo pesa de 1,5 a 2 gramos (0,05 a 0,07 oz) [18] y mide aproximadamente 1,4 centímetros (0,55 pulgadas) de largo. Durante la eclosión, la cría de equidna abre la cáscara de cuero con un diente de huevo parecido a un reptil. [19] La eclosión tiene lugar después de 10 días de gestación, el joven equidna, llamado puggle, [20] [21] nace como larva y como un feto, luego succiona la leche de los poros de los dos parches de leche (los monotremas no tienen pezones) y permanece en la bolsa durante 45 a 55 días, [22] momento en el que comienza a desarrollar espinas. La madre cava una madriguera de vivero y deposita a las crías, regresando cada cinco días para mamarlas hasta que son destetadas a los siete meses. Los puggles permanecerán dentro de la guarida de su madre hasta un año antes de irse. [10]

Los equidnas masculinos tienen un pene de cuatro cabezas. [23] Durante el apareamiento, las cabezas de un lado se "apagan" y no aumentan de tamaño, los otros dos se utilizan para liberar semen en el tracto reproductivo de dos ramas de la hembra. Cada vez que copula, alterna cabezas en grupos de dos. [24] [25] Cuando no está en uso, el pene se retrae dentro de un saco prepucial en la cloaca. El pene del equidna macho mide 7 centímetros (2,8 pulgadas) de largo cuando está erecto y su eje está cubierto de espinas. [26] Estos pueden usarse para inducir la ovulación en la mujer. [27]

Es un desafío estudiar a los equidna en su hábitat natural y no muestran interés en aparearse mientras están en cautiverio. Antes de 2007, nadie había visto eyacular a un equidna. Ha habido intentos previos, tratando de forzar al equidna a eyacular mediante el uso de la eyaculación estimulada eléctricamente para obtener muestras de semen, pero esto solo ha resultado en la hinchazón del pene. [25]

La temporada de reproducción comienza a fines de junio y se extiende hasta septiembre. Los machos formarán filas de hasta diez individuos de largo, el equidna más joven será el último en seguir a la hembra e intentar aparearse. Durante la temporada de apareamiento, un equidna puede cambiar entre líneas. Esto se conoce como el sistema "tren". [10]

Los equidnas son animales muy tímidos. Cuando se sienten en peligro, intentan enterrarse o, si están expuestos, se enroscan en una bola similar a la de un erizo, ambos métodos usan sus espinas para protegerlos. Los fuertes brazos delanteros permiten que los equidnas continúen enterrándose mientras se mantienen firmes contra un depredador que intenta sacarlos del agujero.

Aunque tienen una forma de protegerse, los equidnas aún enfrentan muchos peligros. Algunos depredadores incluyen gatos salvajes, zorros, perros domésticos y goannas. Las serpientes representan una gran amenaza para las especies de equidna porque se deslizan en sus madrigueras y se alimentan de los jóvenes puggles sin espinas.

Algunas precauciones que se pueden tomar incluyen mantener limpio el medio ambiente recogiendo basura y causando menos contaminación, plantando vegetación para que los equidnas la usen como refugio, supervisando a las mascotas, reportando equidnas heridos o simplemente dejándolos tranquilos. El simple hecho de agarrarlos puede causar estrés, y levantarlos incorrectamente puede incluso resultar en lesiones. [10]

Se cree que la primera divergencia entre mamíferos ovíparos (que ponen huevos) y vivíparos (la descendencia se desarrolla internamente) ocurrió durante el período Triásico. [28] Sin embargo, todavía hay cierto desacuerdo sobre este tiempo estimado de divergencia. Aunque la mayoría de los hallazgos de los estudios genéticos (especialmente los relacionados con los genes nucleares) están de acuerdo con los hallazgos paleontológicos, algunos resultados de otras técnicas y fuentes, como el ADN mitocondrial, están en ligero desacuerdo con los hallazgos de los fósiles. [29]

Los datos del reloj molecular sugieren que los equidnas se separaron de los ornitorrincos hace entre 19 y 48 millones de años, y que los fósiles parecidos a los ornitorrincos que datan de hace más de 112,5 millones de años, por lo tanto, representan formas basales, en lugar de parientes cercanos del ornitorrinco moderno. [3] [ se necesita más explicación ] Esto implicaría que los equidnas evolucionaron a partir de ancestros recolectores de agua que volvieron a vivir completamente en la tierra, aunque esto los puso en competencia con los marsupiales. [ se necesita más explicación ] Aunque los dos monotremas existentes, como el ornitorrinco y el equidna, no tienen dientes, el antepasado de los monotremas alguna vez tuvo dientes permanentes. Por lo tanto, cuatro de los ocho genes para el desarrollo de los dientes se perdieron de esos ancestros comunes. [30]

También se pueden encontrar más pruebas de posibles antepasados ​​que se alimentan de agua en algunos de los rasgos fenotípicos del equidna. Estos rasgos incluyen aerodinámica hidrodinámica, extremidades traseras proyectadas dorsalmente que actúan como timones y locomoción basada en la rotación hipertrofiada del eje largo del húmero, que proporciona un golpe de natación muy eficiente. [3] En consecuencia, la reproducción de ovíparos en monotremas puede haberles dado una ventaja sobre los marsupiales, un punto de vista consistente con la división ecológica actual entre los dos grupos. [3] Esta ventaja también podría ser en parte responsable de la radiación adaptativa asociada observada de los equidnas y la expansión del espacio del nicho, que en conjunto contradicen la suposición bastante común de una evolución morfológica y molecular detenida que continúa asociada con los monotremas.

Además, los estudios del ADN mitocondrial en los ornitorrincos también han encontrado que los monotremas y los marsupiales son probablemente taxones hermanos. También implica que cualquier rasgo morfológico derivado compartido entre marsupiales y mamíferos placentarios se produjo de forma independiente entre sí o se perdió en el linaje de los monotremas. [31]

Los equidnas se clasifican en tres géneros. [32] El género Zaglossus incluye tres especies existentes y dos especies conocidas solo a partir de fósiles, mientras que solo una especie existente del género Taquigloso es conocida. El tercer género, Megalibgwilia, se conoce solo a partir de fósiles.

Zaglossus Editar

Los tres vivos Zaglossus las especies son endémicas de Nueva Guinea. [32] Son raros y se cazan como alimento. Se alimentan de la hojarasca del suelo del bosque, comiendo lombrices e insectos. Las especies son

    (Z. bruijni), de los bosques de las tierras altas (Z. attenboroughi), descubierto por la ciencia occidental en 1961 (descrito en 1998) y prefiriendo un hábitat aún más alto (Z. bartoni), de las cuales se han identificado cuatro subespecies distintas.

Las dos especies fósiles son

Taquigloso Editar

El equidna de pico corto (Tachyglossus aculeatus) se encuentra en el sur, sureste y noreste de Nueva Guinea, y también se encuentra en casi todos los entornos australianos, desde los Alpes australianos cubiertos de nieve hasta los desiertos profundos del interior, esencialmente en cualquier lugar donde haya hormigas y termitas. Es más pequeño que el Zaglossus especie, y tiene el pelo más largo.

A pesar de los hábitos dietéticos y métodos de consumo similares a los de un oso hormiguero, no hay evidencia que apoye la idea de que los monotremas similares a los equidna hayan sido mirmecofágicos (come hormigas o termitas) desde el Cretácico. La evidencia fósil de bandicoots y canguros rata que se alimentan de invertebrados, de aproximadamente la época de la divergencia y anterior a la datación entre ornitorrincos y equidnas. Taquigloso, muestran evidencia de que los equidnas se expandieron hacia un nuevo ecoespacio a pesar de la competencia de los marsupiales. [33]

Megalibgwilia Editar

El genero Megalibgwilia se conoce solo a partir de fósiles:

El pueblo Kunwinjku del oeste de Arnhem Land llama al equidna ngarrbek, [34] y lo consideran un alimento preciado y una "buena medicina" (Reverendo Peterson Nganjmirra, comentario personal [35]). La equidna se caza de noche. Después de ser destripado, se llena con piedras calientes y hierbas arbustivas, a saber, las hojas de mandak (Persoonia falcata). [36] De acuerdo con los ancianos de Larrakia Una Thompson y Stephanie Thompson Nganjmirra, cuando el equidna capturado se lleva sujeto a la muñeca como un brazalete grueso.


Ornitorrinco

Los ornitorrincos de pico de pato son animales pequeños y tímidos. Tienen la cabeza y el cuerpo achatados para ayudarlos a deslizarse por el agua. Su pelaje, de color marrón oscuro en la parte superior y bronceado en sus vientres, es espeso y repele el agua para mantenerlos calientes y secos incluso después de horas de natación.

La cabeza y el cuerpo del ornitorrinco con pico de pato crecen hasta unas 15 pulgadas (38 centímetros) y su cola crece hasta unas 5 pulgadas de largo (13 centímetros). Su característica más notable es su asombroso hocico. Parece el pico de un pato, pero en realidad es bastante suave y está cubierto con miles de receptores que ayudan al ornitorrinco a detectar presas.

Los machos también son venenosos. Tienen aguijones afilados en los talones de sus patas traseras y pueden usarlos para asestar un fuerte golpe tóxico a cualquier enemigo.

Los ornitorrincos pasan la mayor parte del tiempo solos, durmiendo o comiendo.

Estos mamíferos se alimentan del fondo. Recogen insectos y larvas, mariscos y gusanos en su pico junto con trozos de grava y barro del fondo. Todo este material se almacena en bolsas para las mejillas y, en la superficie, se tritura para su consumo. Los ornitorrincos no tienen dientes, por lo que los trozos de grava les ayudan a "masticar" su comida.

Los ornitorrincos son longevos, sobreviven 20 años o más en cautiverio y hasta 12 años en la naturaleza. Los científicos creen que estas fascinantes criaturas son los primeros parientes de los mamíferos modernos. Estudios recientes muestran que evolucionaron por primera vez hace más de 112 millones de años, mucho antes de la extinción de los dinosaurios.


Australian Ornitorrinco Conservancy

El ornitorrinco se alimenta solo en el agua. Encuentran a sus pequeñas presas invertebradas buscando a lo largo de rifles poco profundos, recolectando elementos de troncos y ramas sumergidos, cavando debajo de los bancos y buceando repetidamente hasta el fondo de las piscinas. Los animales se alimentan más comúnmente durante una sesión prolongada en cada período de 24 horas, por lo general permanecen activos durante 8-16 (aunque ocasionalmente hasta 30) horas y completan hasta 1600 inmersiones de alimentación por sesión.

El comportamiento de búsqueda de alimento del ornitorrinco en una piscina comienza con un animal que se zambulle de manera ordenada y silenciosa (como se muestra arriba). El animal nada hasta el fondo y usa su pico para encontrar y capturar presas. El ornitorrinco no traga comida de inmediato, sino que almacena a su presa en bolsas especiales en las mejillas ubicadas en la parte posterior de la mandíbula. Vuelve a la superficie a medida que se agota su suministro de oxígeno (generalmente entre 30 y 60 segundos después de bucear, aunque se han registrado inmersiones no forzadas de hasta 138 segundos) y luego normalmente pasa de 10 a 20 segundos masticando y tragando su comida antes de bucear. de nuevo.

Aunque las bolsas de las mejillas de los ornitorrincos a veces contienen pequeñas cantidades de barro o arena, se presume que tal material se ingiere por accidente. En particular, no hay ninguna razón para creer que el sedimento arenoso se retiene a propósito para ayudar a triturar la presa. En cambio, es probable que el material no comestible se expulse de forma rutinaria (junto con el exceso de agua) a través de ranuras ubicadas a lo largo del borde de la mandíbula inferior (como se muestra a la izquierda).

Una capa de aire aislante atrapada en el pelaje del ornitorrinco ayuda a proporcionar una flotabilidad positiva, aumentando la cantidad de energía necesaria para bucear profundamente. Un estudio realizado a lo largo del río Manning en Nueva Gales del Sur (que tiene una profundidad máxima de unos 8 metros) encontró que alrededor del 80% de las inmersiones de forrajeo de ornitorrincos alcanzaron una profundidad de 1,6 a 4,9 metros, y la más profunda descendió a 6,1 metros. En el lago Lea en Tasmania (que tiene una profundidad máxima de más de 10 metros), el 98% de las inmersiones de ornitorrincos no superaron los 3 metros, aunque una inmersión descendió a casi 9 metros. El uso de registradores de datos ha confirmado que los ornitorrincos se alimentan principalmente, pero de ninguna manera exclusivamente, por la noche, con alrededor del 25% de los animales rastreados a lo largo de un pequeño arroyo victoriano y el 40% de los rastreados en un lago de Tasmania a menudo registrados como activos durante las horas del día. .

Fotos cortesía de APC (arriba) y Ann Killeen (abajo)

Dieta y consumo de alimentos

El ornitorrinco típicamente tiene una dieta variada dominada por insectos que viven en el fondo (o "bentónicos") (como se muestra a continuación). Aunque varios estudios han llegado a la conclusión de que las larvas de efímera y caddis son elementos dietéticos particularmente importantes, esto puede reflejar en gran medida la amplia disponibilidad de estos grupos en los sitios donde se realizaron los estudios. El ornitorrinco también come chinches de agua, escarabajos de agua y larvas de caballitos del diablo, libélulas, dobsonflies, mosquitos, moscas grulla y moscas negras. Otras presas incluyen camarones de agua dulce, caracoles, mejillones de “cáscara de guisante”, camarones de semillas (u ostrácodos) y gusanos. Se ha descubierto que los cangrejos de río son una parte importante de la dieta del ornitorrinco en un lago de Tasmania, y los huevos de trucha a menudo se consumían a lo largo del río Thredbo en invierno cuando los peces estaban desovando.

La capacidad del ornitorrinco para alimentarse de peces u otros vertebrados está restringida por su falta de dientes verdaderos en la edad adulta. Se han encontrado restos de una pequeña rana (que puede haber sido comida como carroña) en una muestra de bolsa de mejilla de ornitorrinco del río Shoalhaven en Nueva Gales del Sur. Un ornitorrinco joven está equipado con un conjunto de dientes premolares y molares de raíces poco profundas ubicados en la parte posterior del pico, pero estos se caen alrededor del momento en que un juvenil comienza a comer presas sólidas. Los dientes son reemplazados por almohadillas rugosas que crecen continuamente para compensar el desgaste natural, una característica muy útil dado que el material abrasivo como la arena a menudo puede entrar accidentalmente en la boca del ornitorrinco cuando agarra a su presa desde el fondo.

Como reflejo del hecho de que la dieta del ornitorrinco consiste en presas pequeñas y de cuerpo blando que se mastican bastante finamente incluso antes de tragarlas, el estómago del ornitorrinco es pequeño y carece de la capacidad de secretar enzimas digestivas o ácido clorhídrico. Sin embargo, el estómago del ornitorrinco contiene las glándulas de Brunner, que producen una secreción rica en moco para ayudar a lubricar las paredes intestinales y ayudar a la absorción eficiente de nutrientes allí.

Debido a que el ornitorrinco es un animal relativamente pequeño de sangre caliente, necesita mucha comida para servir como combustible. Los estudios en cautiverio han demostrado que los machos adultos necesitan consumir el equivalente a alrededor del 15-28% de su peso corporal en alimentos cada día para mantener una buena condición física. De manera similar, se ha estimado que la ingesta diaria promedio de alimentos de los animales que ocupan un lago de Tasmania es del 19% de la masa corporal. No es sorprendente que las necesidades de energía de las hembras lactantes aumenten sustancialmente a medida que crece su descendencia. Por ejemplo, se encontró que el consumo diario de alimentos de una madre en cautiverio aumentaba de alrededor del 14% de su peso corporal en el primer mes de lactancia a algo más del 36% en el último mes de lactancia.

Alcance, movimientos y dispersión del hogar

Según los estudios de marcado y recaptura realizados a lo largo de los arroyos de Victoria, un ornitorrinco macho y su área de distribución # 8217s suelen medir entre 6 y 11 kilómetros de longitud. En comparación, el área de distribución de una hembra es generalmente de 2 a 4 kilómetros de largo. La diferencia refleja el hecho de que un macho intenta abarcar la mayor cantidad posible de rangos de hogar femeninos dentro del suyo para mejorar sus perspectivas de apareamiento. Aunque los machos adultos tratan de evitar entrar en contacto directo entre sí, especialmente justo antes y durante la temporada de reproducción, los rangos de hogar de los machos a menudo se superponen en cierta medida. Los rangos de hogar de las hembras también suelen superponerse, de una manera bien ordenada que garantiza que cada hembra tenga suficiente espacio para criar a sus crías. Las áreas de distribución más largas del ornitorrinco descritas hasta la fecha se extendían, respectivamente, 15,1 kilómetros (machos) y 6,0 kilómetros (hembras). La mayoría de los adultos ocupan áreas de distribución estables durante períodos de al menos varios años.

En un estudio de seguimiento por radio de Victoria, los hombres y las mujeres generalmente visitaban entre el 24 y el 70% de su área de distribución en un día determinado. Se ha documentado que los adultos viajan hasta 4.0 kilómetros (mujeres) o 10.4 kilómetros (hombres, incluido el retroceso) a lo largo de un arroyo o canal de río en un solo período de actividad. En el lago Lea en Tasmania, las áreas de actividad diaria de los machos abarcaban de 3 a 35 hectáreas (hasta el 25% de la superficie total) y las hembras ocupaban de 2 a 58 hectáreas (hasta el 41% de la superficie). Se ha calculado que la natación subterránea es más eficiente cuando un ornitorrinco viaja a una velocidad de 0,4 metros / segundo (1,4 kilómetros por hora). Sin embargo, un ornitorrinco que se alimenta normalmente avanza a una velocidad más pausada de 0,1 a 0,7 kilómetros por hora mientras se sumerge y resurge.

Se cree que la dispersión de los juveniles es un mecanismo importante para reducir la endogamia y permitir la repoblación de los hábitats vacíos. Está bien establecido que los machos jóvenes se mueven más lejos en promedio que las hembras jóvenes, y que las hembras tienen más probabilidades que los machos de asentarse cerca de donde crecieron. Debido a que el número de juveniles capturados en estudios de captura viva en arroyos victorianos cae bastante a fines del otoño, también se cree que muchos juveniles inician la dispersión en esta época del año. Se sabe que los machos jóvenes en dispersión viajan más de 50 kilómetros en el sistema del río Yarra y casi 45 kilómetros en el sistema del río Wimmera y, sin duda, a veces pueden aventurarse mucho más lejos.

Fotos cortesía de L. Berzins (arriba), B. Catherine (abajo)

Los ornitorrincos duermen principalmente en madrigueras ubicadas cerca del agua y el borde # 8217s, aunque ocasionalmente también pueden refugiarse en un práctico tronco hueco o (en Tasmania) dentro de un grupo denso de vegetación de bajo crecimiento. Las madrigueras de ornitorrinco se dividen en dos tipos: madrigueras de anidación y madrigueras de campamento.

Una madriguera de anidación proporciona refugio a una madre y su descendencia durante varios meses. Por lo general, tiene entre 3 y 6 metros de largo (medidos en línea recta desde la entrada a la cámara de anidación), aunque puede ser mucho más largo, particularmente a lo largo de ríos propensos a inundaciones importantes. La entrada tiene un contorno aproximadamente ovalado y lo suficientemente grande como para permitir la entrada de un ornitorrinco adulto (como se muestra a la derecha). Cada vez que una madre de juveniles entra o sale de su madriguera, bloquea el túnel de entrada con una serie de 2-9 tapones de tierra compactados (o "pugs"). Se creía que los pugs disuaden a los depredadores de entrar y ayudan a proteger a los juveniles de ahogarse si se produce una inundación.

Las madrigueras de campamento están ocupadas por animales que no cuidan huevos ni crías. Por lo general, miden 1-2 (aunque pueden tener 4 o más) metros de largo. Las investigaciones han demostrado que las entradas de las madrigueras para acampar a veces están ubicadas bajo el agua, y otras generalmente están bien escondidas debajo de un banco socavado o vegetación sobresaliente, como se ilustra a continuación (ubicaciones de entrada marcadas con flechas rojas).

Un ornitorrinco normalmente ocupará dos o más madrigueras de campamento en un período de unas pocas semanas, incluidas algunas que pueden ser utilizadas por otras personas. Por ejemplo, un estudio de seguimiento por radio realizado a lo largo de un arroyo en el sur de Victoria encontró que entre 6 y 12 madrigueras estaban ocupadas por cada uno de los cinco animales (3 machos, 2 hembras) monitoreados durante 28 a 38 días. Tres animales ocuparon al menos una madriguera que se sabe que fue utilizada por otro animal durante el estudio, aunque solo una madriguera fue ocupada por dos individuos al mismo tiempo.

Reproducción

Se ha registrado el apareamiento de ornitorrincos a fines del invierno y la primavera (alcanzando su punto máximo alrededor de septiembre) en Victoria y se cree que la reproducción de Nueva Gales del Sur ocurre unas semanas antes en promedio en Queensland y unas semanas más tarde en Tasmania. Las parejas no forman lazos de pareja duraderos: los machos cortejan a tantas hembras como sea posible y las hembras crían a sus crías sin la ayuda del macho.

Se pone una puesta de 1-3 huevos blanquecinos con cáscara correosa (15-17 milímetros de largo) aproximadamente 2-3 semanas después del apareamiento. Luego, los huevos se incuban durante 10-11 días en una madriguera de anidación subterránea, sujeta entre la cola enroscada de la hembra y su vientre. Las crías son diminutas y muy inmaduras cuando nacen. Su salida del huevo es asistida por una protuberancia prominente (o "carúncula") al final del hocico, un diente de huevo curvado hacia adentro y pequeñas garras en las patas delanteras.

Después de la eclosión, los bebés se desarrollan en la madriguera de anidación durante varios meses antes de ingresar al agua por primera vez en verano. Durante este período, solo se alimentan de leche. Debido a que una hembra de ornitorrinco no tiene pezones, un bebé barre rítmicamente su pico regordete de lado a lado para sorber la leche secretada directamente sobre el vientre de la madre a partir de dos parches redondos de piel. La leche de ornitorrinco es espesa y rica, y contiene en promedio aproximadamente 39% de sólidos (en comparación con 12% de sólidos en la leche de vaca), 22% de grasa (aproximadamente seis veces el valor promedio de la leche de vaca) y 8% de proteína (más del doble del promedio de la leche de vaca). valor de la leche de vaca).

Los juveniles tienen todo el pelaje, están bien coordinados y tienen aproximadamente el 80% de su longitud adulta cuando entran por primera vez al agua (como se muestra arriba). Su madre no les enseña a nadar ni a buscar comida, pero tienen que dominar estas habilidades por sí mismos mediante prueba y error.

Tanto los machos como las hembras maduran a la edad de dos años, aunque algunas hembras pueden no criar a sus crías hasta los cuatro años o más. Un estudio a largo plazo realizado a lo largo del río Shoalhaven superior en Nueva Gales del Sur concluyó que menos de la mitad de todas las hembras se reproducen en promedio en un año determinado (rango = 18-80%). A lo largo del río Shoalhaven y los arroyos urbanos cerca de Melbourne, más hembras crían jóvenes en años en los que el flujo de agua ha sido abundante en los cinco meses antes de que comience el apareamiento, lo que sugiere que este es un período crucial para que una hembra almacene grasa antes de que su cuerpo decida reproducirse. . El éxito reproductivo también puede reducirse en gran medida si se producen grandes inundaciones en el período en que los juveniles ocupan las madrigueras de anidación, presumiblemente porque los animales jóvenes se ahogan cuando su madriguera se inunda.

Fotos cortesía de Ann Killeen (arriba), APC (abajo)

Cortejo, apareamiento y construcción de nidos

Según estudios en cautiverio, una hembra de ornitorrinco decide cuándo ocurre el cortejo. Esto a menudo resulta en que el macho agarre la punta de su cola con su pico y nade con ella en un círculo cerrado (como se muestra arriba) o sea remolcado detrás de ella mientras gira y gira cerca de la superficie del agua. El evento de apareamiento real suele durar de 3 a 4 minutos y puede ocurrir mientras ambos animales están sostenidos en aguas poco profundas por una estructura (como un tronco parcialmente sumergido) o mientras flotan en aguas más profundas.

Se han descrito varias posturas de apareamiento. Un macho relativamente grande (1,6 kg) montó a su pareja por encima y por detrás, envolviendo su cola debajo de su cuerpo y agarrando sus patas traseras y la espalda con las patas delanteras para mantener su posición. En contraste, un macho más pequeño (1,1 kg) yacía de lado junto a su pareja mientras usaba su pico para agarrar su cuello y sus patas traseras para agarrar su cuerpo. Las parejas que se aparean mientras flotan en el agua pueden terminar mirando en direcciones opuestas y al revés entre sí, lo que los obliga a rotar alrededor de su eje largo para que cada uno pueda respirar por turno.

Una hembra comienza a recolectar material para construir un nido aproximadamente 1-2 semanas después del apareamiento. Continúa esta actividad durante 2-5 noches, y termina poco antes de retirarse a la madriguera para poner e incubar su nidada de huevos. En cautiverio, se observó que las hembras usaban el pico para recolectar pasto flotante y hojas de la superficie del agua. Luego, este material se pasó por debajo del cuerpo hasta la cola, que se curvó hacia adelante para sostener el paquete firmemente contra el vientre de una hembra mientras nadaba hacia la entrada de la madriguera de anidación. El nido terminado toma la forma de una esfera o taza hueca. Debido a que se utilizan materiales húmedos para construir un nido de ornitorrincos, es poco probable que el nido sirva para mantener calientes a los huevos y a las crías. En cambio, su función principal es probablemente mantener la humedad en la madriguera para que los huevos y los pequeños juveniles sin pelo no se sequen cuando su madre tiene que irse a buscar comida o realizar otras tareas.

Foto cortesía de M. Kirton

Comunicación social

No hay evidencia de que los ornitorrincos utilicen el sonido para comunicarse entre sí, aparte de producir ocasionalmente un gruñido quejumbroso (similar al ruido de queja de una gallina clueca) cuando se sienten amenazados o molestos.

Aunque los mamíferos acuáticos normalmente no dependen mucho de su sentido del olfato, el ornitorrinco tiene una cantidad excepcionalmente grande de genes que codifican receptores especiales del olfato ubicados en el órgano vomeronasal (o de Jacobson) que se encuentra en el paladar. En otros mamíferos, el órgano vomeronasal se utiliza principalmente para detectar olores producidos por miembros de la misma especie.

En el caso del ornitorrinco, ambos sexos tienen glándulas odoríferas ubicadas en la base del cuello. Las glándulas son mucho más grandes en los machos adultos que en las hembras y se vuelven más activas en ambos sexos durante la temporada de reproducción. Cuando se manipulan los machos en esta época del año, las glándulas a menudo liberan pequeñas gotas de un líquido amarillo pálido con un olor fuerte y almizclado. También se ha visto a un hombre en cautiverio liberando un líquido mucilaginoso amarillo de su cloaca después de nadar hasta el fondo de una piscina y luego detenerse sobre una piedra u otro objeto. La persona que informó esta secuencia de eventos consideró que probablemente se trataba de una forma de comportamiento de marcado.

Factores de mortalidad

Un análisis de 183 muertes de ornitorrincos reportadas al APC desde la década de 1980 hasta 2009 en Victoria encontró que los animales murieron con mayor frecuencia después de ahogarse en redes ilegales o trampas colocadas para capturar peces o cangrejos de río / yabbies (56% de todas las muertes). Solo el 18% de las víctimas murieron por causas más o menos naturales (como depredadores, sequías e inundaciones). However, this figure undoubtedly underestimates the actual impact of natural factors, given that many victims of predation are presumably eaten entirely, and those dying from starvation, disease or heat stress are undoubtedly less likely to be found (and the cause of death accurately identified) than those killed directly by human activities. It’s also worth noting that use of enclosed crayfish/yabby traps In Victoria was completely banned beginning in July 2019. Apart from nets and traps, mortality factors identified in the Victorian study (in decreasing order of importance) were as follows:

  • Predation by dogs, foxes or birds of prey – 13% of victims
  • Irrigation pumps, mini-hydro turbines or other infrastructure – 10% of victims
  • Embedded fishing hooks or discarded fishing line – 5% of victims
  • Entanglement in other sources of litter – 4% of victims
  • Flooding – 3% of victims
  • Run over by a car – 3% of victims
  • Shot or bludgeoned by humans – 2% of victims
  • Drought – 2% of victims
  • Other (such as juveniles dug up during earth-moving works) – 2% of victims

By comparison, a study of factors contributing to 23 platypus mortalities in the mid-1990s in Tasmania concluded that the most common cause of death was attack by domesticated dogs (43% of victims). This was followed by being run over by a car (30% of victims), starvation or exposure due to natural causes such as flooding (17% of victims) and infection by the ulcerative fungus Mucor amphibiorum (9% of victims). Differences in the Victorian and Tasmanian findings reflect the fact that:


Why the Platypus Will Never Have a Stomach

Bizarrely, many species of animals, such as the carp and platypus, lost their stomachs in the evolutionary past, and new research suggests they may never evolve the organs back.

The stomach is the part of the gut where the main part of digestion takes place. Glands in this organ secrete enzymes known as pepsins, which break down proteins, and strong acids that soften food and help the enzymes work. The glands first appeared about 450 million years ago, and they represent an evolutionary innovation found exclusively in jawed creatures with backbones.

Surprisingly, the gastric glands that define the stomach are missing in a number of jawed vertebrates. In 1805, the French zoologist Georges Cuvier discovered that many teleosts, or the largest living group of fish, such as the carp family, lack stomachs. The past 200 years of research suggests that up to 27 percent, speaking conservatively, of all teleost species may lack stomachs. Primitive bony fish such as lungfish and some cartilaginous fish such as chimeras lost the organs as well. [See Photos of World's Freakiest-Looking Fish]

Fish are not the only creatures that can lack stomachs. All of the monotremes, or egg-laying mammals such as the platypus and echidna, also lost their stomachs during the course of evolution.

Scientists wondered if all of these examples of stomach loss had anything in common. Moreover, the researchers wanted to know if these animals might reinvent the stomach one day. There are a number of evolutionary instances of species redeveloping complex traits for instance, a number of stick insects apparently reinvented the wing.

Stomach loss specifics

Since many animals have now had their genomes sequenced, researchers investigated 14 species with and without stomachs to see what genes they all might be missing. The scientists found that in all species examined, stomach loss was clearly linked with the complete loss of the genes responsible for pepsin and acid digestion.

The researchers suggest the ancestors of these stomach-free species grew to depend on diets in which digestion via pepsins and acids was not likely or even possible. For instance, diets rich in chalky shells or bottom muck can neutralize stomach acids. If these species adapted to survive without the need for a stomach, the genes for its function could then be lost by mutation over time without ill effect. These genes can be energetically costly to maintain, which could hasten their loss if they were rendered superfluous.

The investigators noted the loss of these genes suggests the reinvention of the stomach in these species is highly unlikely. Although species can redevelop complex traits, past research found the ancestors of those species retained the genes for those characteristics, and their descendants merely reactivated the genes. In contrast, the stomachless species the researchers analyzed have apparently lost the complex genes for gastric digestion beyond the point of recovery.

"It appears that once the stomach is lost, that's all folks," study author Jonathan Wilson, a comparative physiologist at the University of Porto's Interdisciplinary Center for Marine and Environmental Research in Portugal, told LiveScience.

Regaining a stomach

Still, it might be possible for these species to regain stomachs in the distant future if they adapt genes similar to ones for acid and pepsin digestion. These similar genes "could, in theory, evolve similar functions" to those necessary for stomachs, study lead author Filipe Castro, an evolutionary biologist at the University of Porto's Interdisciplinary Center for Marine and Environmental Research,told LiveScience.

Future research can look for a missing link in the evolution of stomach loss &mdash "animals lacking a stomach but having retained the genes," Wilson said. However, since there are at least 5,000 vertebrate species without stomachs, any such work could be like searching for "a needle in a haystack," he added.

Scientists can also investigate why the stomach emerged and persisted in evolution. "That will help to understand the phenomenon of loss," Castro said.

And researchers may be interested to find out what would happen if the genes for acid and pepsin digestion were inserted back into stomachless species.

"To put a stomach in a stomachless animal! Modern molecular biology techniques might allow this experiment," Castro said.

Castro, Wilson and their colleagues detail their findings online Dec. 4 in the journal Proceedings of the Royal Society B.


Mamíferos

A mammal is an animal that feeds its babies with milk when it is young. There are over 4,500 types of mammals. Many of the most popular animals we know are mammals, for example, dogs, cats, horses, cows, but exotic animals like kangaroos, giraffes, elephants and anteaters belong to this group, too. Humanos are also mammals.

Mammals live in all regions and climates. They live on the ground, in trees or underground. Polar bears, reindeer y seals are mammals that live in the Arctic regions. Others, like camels or kangaroos preferir the world&rsquos dry areas. Seals and whales are mammals that swim in the oceans bats are the only mammals that can fly.

Mammals have five features that make them different from other animals:

  • Female mammals produce milk and feed their babies with it.
  • Only mammals have hair or hair-like skin. All mammals have hair at least some time in their lives.
  • Mammals are warm-blooded. Their body temperature always stays the same and does not change with the outside temperature.
  • Most mammals have a larger and well-developed brain. They are more intelligent than other animals.
  • Mammals protect their babies more than other animals. Ellos prepare them for future vida.

People have hunted mammals for siglos. They ate their food and made clothes out of their skins. Thousands of years ago wild mammals were domesticated and gave human beings milk, wool and other products. Some mammals, like elephants and camels are still used to transport bienes. In poorer countries farmers use cows or oxen, to plough fields.

Today some mammals are hunted illegally. Whales are killed because people want their meat and oil, elephants are killed for the ivory de ellos tusks.

Mammals are often kept as pets. Among them are cats, dogs, rabbits or guinea pigs.

Mammals are useful to people in many other ways. Some help plants grow and eat dañino insects. Others eat weeds and prevent them from spreading too far. los desperdicio of mammals is used as fertilizers that improve the quality of soil.

Types of mammals

Mammals are divided into three groups:

  1. Monotremes are mammals that lay eggs, like a bird. They live in Australia and New Zealand. los platypus belongs to this group
  2. Marsupials are mammals that raise their young ones in a pouch in their bodies.
  3. Placentals are the largest group of mammals. The babies grow inside their mothers until they are ready to be born. Humans are placentals.

Mammals and their bodies

Skin and hair cover a mammal&rsquos body. Some mammals have horns, claws y hoofs. The hair or fur of a mammal has many functions. The colour often blends in with the world around them and allows them to hide from their enemies. Some mammals produce needles or sharp hair that protects them from attack. But the main function is to keep the body warm.

Mammals have glands that produce substances that the body needs like hormonas, sudor and milk.

A mammal&rsquos skeleton is made up of three parts:

  1. los skull contiene la cerebro, teeth and other organs.
  2. los columna vertebral or backbone enables mammals to stand or walk.
  3. Limbs are legs and arms of a mammal, often with strong bones.

Mammals have a four-chambered heart system that pumps blood into all parts of their body. The blood brings oxígeno to muscles and tejido. The red blood cells of mammals can carry more oxygen than in many other animals. Because mammals have a high body temperature they must burn a lot of food.

Mamíferos digest food through their digestive system. After food is eaten through the mouth it goes down the garganta into the stomach and passes through the intestines. Mammals that eat plants have a complicated system with long intestines that help break down food. Flesh is easier to digest so meat-eating mammals have a simpler stomach.

Mammals breathe air through their lungs. Most of them have noses or snouts with which they take in air. Dolphins and whales breathe through a hole in the top of their back.

A whale blowing air out of its body - Aqqa Rosing-Asvid

Mammals and their senses

Mammals have five senses that tell them what is happening in their alrededores. Not all senses are developed equally among mammals.

Mamíferos rely on smell to find food and warn them of their enemies. Muchos especies use smell to communicate with each other. Humans, apes and monkeys have a relatively bad sense of smell.

Taste helps mammals identify the food that they eat. Most mammals have a good sense of hearing. Some mammals use their hearing to detect objects in the dark. Bats, for example, use sounds to navegar and detect diminuto insects. Dolphins also use such a system to find their way around.

While higher primates, like humans, apes and monkeys have a highly developed sense of visión other mammals are nearly blind. Most of these mammals, like bats, are active at night.

Mammals have a good sense of touch. They have nerves on all parts of their body that let them feel things. Cats and mice have whiskers with which that they can feel themselves around in the dark.

What mammals eat

Herbivores are mammals that eat plants. They have special teeth that allow them to chew food better. Examples of herbivores are deer, cows and elephants. The giant panda is a plant eater that only eats bambú.

Carnivores are mammals that eat other animals. Cats, dogs, tigers, lions, wolves belong to this group. They are hunters that tear su presa apart with sharp teeth. They do not chew their food very much.

Omnivores are mammals that eat plants and meat. Bears, , apes, pigs and humans are examples of omnivores.

How mammals move


Most mammals live and move on the ground. They have four legs and walk by lifting one foot at a time or by trotting. Kangaroos hop and use their cola por balancing.

Mammals that live in forests spend a lot of their time in trees. Monkeys can grasp tree sucursales con claws and can hang on to them with their curved tail. Often mammals spend time hanging upside down in trees.

Dolphins and whales are mammals that live and move around in water. Instead of limbs they have flippers which they use to move forward. Other animals, like the hippopotamus, only spend some time in the water.

Bats are the only flying mammals. Their wings are made of skin stretched over their bones. They can fly by beating their wings up and down.

Gophers and lunares are mammals that spend most of their life underground.

How mammals have babies

Mamíferos reproduce when a male&rsquos esperma gets into contact with a mujer egg and fertilizes eso. A young mammal grows inside the female&rsquos body. Before this can happen mammals mate. Males and females stay together for a cierto tiempo.

Unborn mammals live their mother&rsquos body for different periods of time. While hamsters are born after only 16 days, it takes elephants 650 days to give birth. Humano pregnancies last about 9 months.
Many new-born mammals, like horses and camels, can walk and run shortly after they are born.

Marsupials give birth to babies that attach themselves to their mothers. They stay in pouches because they are too débil to live alone. Almost all marsupials, including kangaroos, koala bears or wombats live in Australia .

After birth the glands de un mujer mammals produce milk. Some mammals enfermera their babies for only a few weeks. Others, for example elephants, give milk to their babies for a few years.

los duck-billed platypus y echidnas are the only mammals that lay eggs. After the young hatch they drink milk from their mother, just like other mammals do.

Life habits

Many mammals live in families or groups. Wolves and lions help each other in their buscar for food and protect each other from attackers.
Leopards, cats, tigers and other mammals preferir living alone . They do not share their living space and food that they have, sin embargo males and females get together to mate.
Mammals can mark the areas that they live in. They defend these areas by fighting off attackers. Some mammals claim territories only during the breeding season.


Many mammals migrate during special times of the year in order to get food and survive. North American bats travel to the south because insects become scarce during the cold winter months. Zebras and other wild animals follow the rainy seasons in Africa to find green grass. Whales migrate to warmer southern waters off the coast of Mexico to give birth to babies because they could not survive in the cold waters of the Arctic Ocean.

Some mammals hibernate because they cannot find enough food to survive. Their body temperature falls, heartbeat and respiración become slower. During this period hibernating mammals do not eat. They live from the fat of their bodies. Bats, squirrels y otra roedores hibernate.

Mamíferos defend themselves from attackers in many ways. Hoofed mammals can run quickly in order to get food or escape. Squirrels rush into trees to hide. Some animals have special features ese protect them from enemies. Skunks spray a bad smelling líquido to keep off attackers. los fur of mammals sometimes changes with its alrededores. Arctic foxes, for example, are brown in summer and in the winter their coats turn white.

Squirrel eating a peanut by DAVID ILIFF

History of mammals

The first mammals probably evolucionado de reptiles about 200 million years ago during the Mesozoic period. They were rather small in a time when dinosaurs gobernado the lands. When the dinosaurs died out about 65 million years ago mammals became the dominante land animals. Many mammals became extinct durante el Era de Hielo , which ended thousands of years ago.

Today, some especies are in constante danger of becoming extinct because they are hunted by humans. Hunters and poachers earn money by selling fur, tusks and other parts of mammals. Larger wild animals are often brought to zoos where they are protected.


Reproduction

When the platypus was first encountered by European naturalists, they were divided over whether the female laid eggs. This was not confirmed until 1884, when W. H. Caldwell was sent to Australia, where, after extensive searching assisted by a team of 150 Aborigines, he managed to discover a few eggs. Mindful of the high cost per word, Caldwell famously but tersely wired London, "Monotremes oviparous, ovum meroblastic." That is, monotremes lay eggs, and the eggs are similar to those of reptiles in that only part of the egg divides as it develops.

The species exhibits a single breeding season mating occurs between June and October, with some local variation taking place between different populations across its range. Historical observation, mark-and-recapture studies, and preliminary investigations of population genetics indicate the possibility of both resident and transient members of populations, and suggest a polygynous mating system. Females are thought likely to become sexually mature in their second year, with breeding confirmed still to take place in animals over 9 years old.

Outside the mating season, the platypus lives in a simple ground burrow, the entrance of which is about 30&nbspcm above the water level. After mating, the female constructs a deeper, more elaborate burrow up to 20&nbspm long and blocked at intervals with plugs . The male takes no part in caring for its young, and retreats to his year-long burrow. The female softens the ground in the burrow with dead, folded, wet leaves, and she fills the nest at the end of the tunnel with fallen leaves and reeds for bedding material. This material is dragged to the nest by tucking it underneath her curled tail.

The female platypus has a pair of ovaries, but only the left one is functional. The platypus' genes are a possible evolutionary link between XY and ZW sex-determination systems because they have the DMRT1 gene possessed by birds on their X chromosomes. It lays one to three small, leathery eggs , about 11&nbspmm in diameter and slightly rounder than bird eggs. The eggs develop ''in utero'' for about 28 days, with only about 10 days of external incubation . After laying her eggs, the female curls around them. The incubation period is divided into three phases. In the first phase, the embryo has no functional organs and relies on the yolk sac for sustenance. The yolk is absorbed by the developing young. During the second phase, the digits develop, and in the last phase, the egg tooth appears.

The newly hatched young are vulnerable, blind, and hairless, and are fed by the mother's milk. Although possessing mammary glands, the platypus lacks teats. Instead, milk is released through pores in the skin. The milk pools in grooves on her abdomen, allowing the young to lap it up. After they hatch, the offspring are suckled for three to four months. During incubation and weaning, the mother initially leaves the burrow only for short periods, to forage. When doing so, she creates a number of thin soil plugs along the length of the burrow, possibly to protect the young from predators pushing past these on her return forces water from her fur and allows the burrow to remain dry. After about five weeks, the mother begins to spend more time away from her young and, at around four months, the young emerge from the burrow. A platypus is born with teeth, but these drop out at a very early age, leaving the horny plates with which it grinds its food.


Could a Platypus Poison Me?

As if egg-laying, nippleless nursing and electroreception in a mammalian species weren't enough for you to wrap your mind around, the platypus has one more curve ball to toss your way. The male platypus has a spur on either hind foot that excretes venom. Though females are also born with the spurs, they fall off before adulthood. Aside from two other mammals -- certain species of shrew and solenodons -- harboring venom is a trait usually reserved for reptiles and amphibians. Put all of these traits together and what do you have? An animal that straddles three classes: mammal, bird and reptile.

But why would the male platypus need venom? The relatively docile animal has few predators, which include carpet snakes, eels and foxes, and doesn't need the toxin for hunting [source: Hamilton]. The only probable explanation that researchers have come up with is that males may use it offensively during mate competition. In fact, the male platypus produces venom mostly during the spring, which just happens to be when platypus couples breed [source: National Institutes of Health]. Apparently, the venom isn't meant to kill other males, only to provide for a rousing fight.

That isn't to say that platypus spurs feel like a meager pin prick. Even though the platypus only weighs around 5 pounds (2.2 kilograms), if you're engaged in a wrestling match with a male, getting stabbed with a venom-filled spur isn't a pleasant experience. Although dogs have died from platypus poison, there have been no recorded human fatalities. Platypus venom probably won't kill you, but it will cause swelling at the wound site and extreme pain that could last for weeks [source: Day]. Platypus venom shares some molecules also found in reptile venom, but researchers determined that the platypus' poison capacity evolved separately [source: Whittington et al].

This platypus offensive adaptation could end up helping humans. Since the platypus is one of three mammals that can produce venom, researchers want to determine the specific pain response pathway it stimulates in humans. They could then utilize that information to develop new pain relief medications and antibiotics, because today's available treatments don't affect pain induced by platypus venom [source: ScienceAlert].

Due to the platypus' many anomalies, more than 100 scientists recently collaborated for the Platypus Genome Project, which they completed in spring 2008. Like the Human Genome Project, this undertaking sought to map the entire platypus genome to understand how an animal with such a hodgepodge of traits could have evolved. They determined that platypuses split from our last common ancestor about 166 million years ago and share about 80 percent of the same genetic coding as other mammals [source: Bryner]. Yet, they don't have the X and Y chromosomes that determine the sexes of offspring like in other mammals. Instead, platypus sex chromosomes more closely resemble those of primitive birds, which could provide insight into the genetic footprinting that led to our own coding [source: ScienceAlert].

Now that scientists know more about how the Australian animal evolved, it's raised more questions as to why it is the way it is and how it relates to mammals, birds and reptiles. In just over 200 years, the platypus has ascended from taxidermy "hoax" to poisonous guide into the animal kingdom's genetic puzzle.


Earth’s oddest creature: Scientists discover the platypus has mammal, bird, and reptile genes!

COPENHAGEN, Denmark — If you’ve ever seen a duck-billed platypus, you probably said “wow, what an odd-looking creature.” A new study finds you don’t know the half of it! An international team of researchers says the platypus may be the oddest mammal on Earth. After mapping the animal’s genome, the team finds your average platypus not only carries mammal genes, but bird and reptile genes too!

Researchers from the University of Copenhagen say this beaver-like mammal from Australia has a whole list of bizarre characteristics. For starters, the platypus lays eggs instead of having live babies. Although it has webbed feet and is an excellent swimmer, it has fur that glows under UV light. The platypus even sweats milk and has extremely venomous spurs on its legs.

If that’s not odd enough for you, the platypus is one of the few mammals that have no teeth. It doesn’t end there though, as scientists say these creatures also have 10 sex chromosomes in their genes while mammals like humans only carry two.

The duck-billed platypus is classified as a protected species. The International Union for Conservation of Nature considers them near-threatened. (Credit: Meg Jerrard on Unsplash)

“The complete genome has provided us with the answers to how a few of the platypus’ bizarre features emerged. At the same time, decoding the genome for platypus is important for improving our understanding of how other mammals evolved — including us humans. It holds the key as to why we and other eutheria mammals evolved to become animals that give birth to live young instead of egg-laying animals,” explains Professor Guojie Zhang from Copenhagen’s Department of Biology in a university release.

Still carrying its ancient origins

The study finds the platypus belongs to an ancient group of mammals called monotremes. These animals existed millions of years before modern-day mammal species emerged on Earth. Unlike many species that lose several of their prehistoric genes however, this Swiss Army knife of animals still carries many of the same features its ancestors did.

“Indeed, the platypus belongs to the Mammalia class. But genetically, it is a mixture of mammals, birds and reptiles. It has preserved many of its ancestors’ original features — which probably contribute to its success in adapting to the environment they live in,” Prof. Zhang says.

Researchers say one of this mammal’s strangest characteristics is that it lays eggs. At the same time, it still has mammary glands to feed its children. However, the platypus does this by sweating out milk rather than producing it from nipples.

Study authors explain that humans lost all three of their vitellogenin genes during evolution. These are the genes responsible for making egg yolks. Chickens, obviously, have all three of these genes. The genetic study reveals that the platypus still carries one of these three vitellogenin genes. This is how the platypus continues to lay eggs instead of having live births.

Unlike species that need all three genes to make eggs, the platypus only needs one egg-laying gene because it also produces milk for its young. Researchers add the other two genes dropped off during evolution around 130 million years ago.

More platypus mysteries solved

Researchers also discovered that these Australian creatures produce milk similar to cows and humans even though they sweat it out. This is because the lost vitellogenin genes have been replaced by casein genes. These genes produce proteins which are key to mammal milk.

“It informs us that milk production in all extant mammal species has been developed through the same set of genes derived from a common ancestor which lived more than 170 million years ago — alongside the early dinosaurs in the Jurassic period,” Zhang explains.

The team also uncovered what happened to the platypus’ teeth. Although their nearest ancestors did have teeth, today’s platypus has two horned plates which mash up bugs and shellfish to eat. Their genes reveal the species lost their teeth around 120 million years ago after four of the eight genes which make teeth disappeared from their genome.

As for their extra sex chromosomes, study authors say the 10 chromosomes show a platypus actually has more in common with a chicken than humans. Unlike people who have an X and Y chromosome, the platypus has five X and five Y DNA molecules.

Currently, the duck-billed platypus is classified as a protected species. The International Union for Conservation of Nature considers them near-threatened.


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